La sonde Cassini proche de conclure 13 ans d'exploration fructueuse de Saturne

15 Septembre, 2017, 10:18 | Auteur: Ludovic Moineau
  • Cassini commence son plongeon final sur Saturne

Ce vendredi 14 septembre, Cassini se désintégrera dans l'atmosphère de Saturne, bouclant ainsi une mission scientifique exceptionnelle qui a bouleversé la planétologie. Et même si Cassini n'a jamais été anthropomorphisée comme Rosetta pour capter le cœur du grand public, on ne pourra pas voir disparaître son signal à 13 h 54 sans un gros pincement au cœur. L'engin de 5,7 tonnes, chargé d'instruments de mesure et de capteurs, a saisi les plus belles images de la planète aux anneaux et de ses satellites.

La sonde transmettra des données durant sa descente, ce qui est inédit pour Saturne, se félicitent les scientifiques. Ses ultimes signaux seront reçus sur Terre environ 83 minutes plus tard, le temps mis par les ondes radio pour atteindre notre planète. Elle est également à l'origine de la découverte d'un vaste océan d'eau salée sous la surface glacée d'Encelade, une petite lune saturnienne.

Haut au-dessus de la couche nuageuse, l'atmosphère est très fine, "l'équivalent de l'endroit où se trouve la Station spatiale internationale (ISS)" à 400 kilomètres de la Terre, a expliqué mercredi à la presse Earl Maize, le responsable du projet Cassini. Regardez la fin de la mission spatiale Cassini et son grand plongeon vers Saturne, vingt ans après son lancementEN IMAGES.

Cet hydrogène est la signature d'une activité hydrothermale propice à la vie, avaient alors conclu les scientifiques en annonçant cette importante découverte en avril dernier. "Ce monde océanique d'Encelade a vraiment changé notre approche sur la recherche de la vie, ailleurs dans notre système solaire et au-delà", a ajouté Linda Spilker.

Pour aller à la rencontre de Saturne, les concepteurs de la mission d'exploration Cassini-Huygens ont eu l'idée géniale d'une partie de billard interplanétaire: recourir à l'assistance gravitationnelle de plusieurs planètes.

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